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Billionaire battle: Russians take feud to UK court

LONDON (AP) -- They were once said to be like father and son, vacationing, signing deals, and socializing at the Kremlin together. But these days two of Russia's richest men can't stand each other -- and they're trading insults in a spectacularly expensive public feud.

At more than $6.5 billion, the lawsuit brought by Russian tycoon Boris Berezovsky against fellow oligarch Roman Abramovich is a financial drama of giant proportions.

“It's the biggest claim currently being litigated anywhere in the world,” said Mark Hastings, one of the lawyers acting for Berezovsky in the case being heard at London's Commercial Court. “I haven't seen anything like it.”

It's not just the money that sets the case apart; it's the larger-than-life cast of characters set against the murky backdrop of post-Soviet politics.

Berezovsky, 65, is a fabulously rich former Kremlin power broker turned enemy of the state who has sought refuge in Britain while remaining an outspoken critic of Russian Prime Minister Vladimir Putin.

Abramovich, 45, has gobbled up London institutions like Chelsea Football Club and spent part of his vast fortune on beautiful yachts and homes.

They are among the most visible members of the freespending Russian oligarchy that emerged after the collapse of the Soviet state.

Abramovich is scheduled to take the witness stand and undergo cross-examination on Monday.

At the core of the suit is the billions of dollars that Berezovsky claims Abramovich owes him. Berezovsky accuses his former friend and protege of betraying him when he fell out of favor with then-president Vladimir Putin.

The case has drawn large crowds of journalists, trainee lawyers and spectators, especially on days when Berezovsky was on the stand. The Commercial Court has opened another room video-linked to it for visitors who can't find a seat in court.

But many Russians in London seem to take a cynical view in this battle of the billionaires.

“I think the prevailing mood is that of apathy and the average person wants them both to lose the case somehow, or at least not to have further financial gains,” said Natasha Chouvaeva, the London-based publisher of RussianUK magazine.

The oligarchs' feud is just the most visible of the huge number of big commercial fraud cases dealing with Russia and Central Asia that have found their way to London courts. Lawyers say that many wealthy Russians flock to English courtrooms because they believe they can find fairness there, compared with Russian courts.

“In modern Russia people who can afford it won't buy a pack of medicine in a local pharmacy or a bottle of wine for fear of it being fake, let alone trust the authorities,” Chouvaeva said. “And of course, people do not trust the judicial system.”

In the witness stand over the past few weeks, Berezovsky has called Abramovich a “gangster,” describing him as a man who's “not so smart” but talented in manipulating people.

The lawyer for Abramovich -- a so-called “stealth oligarch” who has shied away from the media and hardly speaks in public -- has dismissed Berezovsky's claims as nonsense and accused him of lying.

In a witness statement published this weekend in advance of his testimony, Abramovich says he has already paid Berezovsky more than $2.5 billion for his political patronage, and doesn't owe him any more.

“I am disappointed and surprised that he additionally asserts a legal claim to a further significant portion of my wealth,” he says of Berezovsky. “This is wealth that I have generated through hard work and by taking risks associated with doing business in Russia. I am not part of his family; I am not his keeper and I have no obligation, legal or moral, to fund his lifestyle or attempt to indulge his fantastic demands.”

Berezovsky and Abramovich, both self-made entrepreneurs, were said to have become friends after they met on a private cruise. Berezovsky, a mathematician who founded the first Mercedes dealership in the former Soviet Union, built his fortune during Russia's privatization of state assets in the early 1990s.

In return for backing former president Boris Yeltsin, he and others gained access to his exclusive inner circle -- called “the Family” -- as well as valuable state assets at knock-down prices.

According to Berezovsky, he had been “impressed” with Abramovich -- who was a 28-year-old oil trader when the pair first met -- but believed the younger man needed his political influence to get ahead in the lawless chaos of post-Soviet Russia.

He claimed he had treated Abramovich just like a son.

Together with a third partner, the pair founded Sibneft, the Russian oil and gas conglomerate. In 2005, Abramovich sold Sibneft to Russia's state-owned gas monopoly Gazprom in a multibillion-dollar deal.

The two men's fortunes reversed when Berezovsky fell out with Putin, with whom he said he had enjoyed “fantastical relations,” shortly after he became president in 2000.

He testified that Putin decided it would be “helpful for him” to push Berezovsky out. In 2001, Berezovsky fled to Britain, which granted him political asylum.

Charged in Russia with fraud and embezzlement, Berezovsky has been living in London in self-imposed exile.

His lawyers claim that Abramovich sought to profit from his former mentor's difficulties, choosing to cut ties with him for wealth and influence. According to them, Abramovich “intimidated” Berezovsky into selling his shares in Sibneft at a fraction of their value, causing him losses of almost $6 billion. They also allege breach of trust and breach of contract when Abramovich sold Berezovsky's alleged stake in aluminium company Rusal without his consent.

Abramovich denies all the allegations. According to his account, Berezovsky's role in creating Sibneft was political, not monetary -- asserting that Berezovsky never had shares in either Sibneft or Rusal. Abramovich's net worth is valued by Forbes at $13.4 billion.


<한글 기사>

러시아 신흥거부, 런던서 재산다툼 송사

한때 부자지간 같다는 소리를 들을 정도로 가깝게 지냈던 러시아의 신흥 거부 보리스 베레조프스키(65)와 로만 아브라모비치(45)가 영국 법정 에서 모욕적인 언사를 주고받으며 시끌벅적한 송사를 벌이고 있다.

65억달러 이상의 변제를 요구하며 소송을 제기한 베레조프스키와 이를 허무 맹랑한 주장이라고 일축하는 아브라모비치의 다툼은 옛소련이 무너진 후 맨손으로 거대한 부를 이룬 두 사람의 특별했던 관계에 비추어 한편의 드라마로 받아들여지고 있다.

베레조프스키의 변호인단 중 하나인 마크 헤이스팅스조차 "이번 소송은 현재 세 계 어느 곳에서 진행되고 있는 것보다 소송 가액이 크다"면서 "이런 것은 본 적이 없다"고 말했다.

이 소송은 진흙탕 같은 러시아 정치판을 배경으로 두 사람이 과도한 자존심의 싸움을 벌이고 있다는 점에서도 흥미롭다.

베레조프스키는 크렘린(러시아 대통령궁)의 파워 브로커로 권력과 결탁해 거대 한 부를 쌓다가 하루아침에 국가의 적으로 매도되면서 영국으로 망명해야 했던 인물로 자신을 몰락시킨 블라디미르 푸틴 총리를 목숨 걸다시피 하며 비판하고 있다.

반면 아브라모비치는 영국의 첼시구단을 사들이고 호화로운 요트와 저택 구입에 돈을 물 쓰듯 하며 여전히 부와 위세를 자랑한다.

두 사람은 과시적 소비를 즐기는 러시아의 신흥 거부 중에서도 씀씀이가 두드러 진 편이다.

베레조프스키는 자신이 아끼며 후원을 아끼지 않았던 아브라모비치가 푸틴 정권 의 눈 밖에 난 자신을 배반했다고 주장했다.

아브라모비치는 그러나 증인진술서를 통해 베레조프스키가 정치적 후견인이 되어준 데 대한 보답으로 25억달러 이상을 지불했으며 더 이상 빚진 것은 없다고 말했다.

그는 "나의 부는 열심히 일하고 러시아에서의 사업 위험을 감수한 데 따른 것"이라고 주장하면서 "그가 나의 막대한 재산의 상당 부분에 대해 법적으로 자신의 몫을 주장한 데 대해 실망하고 놀랐다"고 말했다.

그는 "나는 그의 가족이 아니며 그의 관리인도 아니고 법적으로나 윤리적으로 그의 생활방식이 가능하게 돈으로 지원해 줄 의무가 없다"고 반박했다.

두 사람은 크루즈여행에서 처음 만나 가까운 사이로 발전한 것으로 알려지고 있다.

수학자인 베레조프스키는 옛소련 붕괴 후 러시아에서 최초로 메르세데스 벤츠의 딜러가 됐으며 1990년대 초반 러시아 국유재산 불하과정에서 엄청난 재산을 모았다.

당시 그를 비롯한 기업인들은 보리스 옐친 대통령을 지원하는 대가로 거액의 국유재산을 아주 싼 값에 사들일 수 있었다.

베레조프스키는 28세의 아브라모비치를 처음 만났을 때 아브라모비치에게 정치적 영향력이 필요하다는 것을 알았다면서 그를 아들처럼 돌봐주었다고 말했다.

이 둘은 이후 제 3자와 함께 석유 및 가스회사인 시브네프트를 설립하며 아브라 모비치는 이 회사를 2005년에 러시아 국영 석유회사 가즈프롬에 수십억달러를 받고 팔았다.

베레조프스키와 아브라모비치의 관계는 베레조프스키가 푸틴의 눈밖에 나면서 역전됐다.

아브라모비치는 2000년에 대통령이 된 푸틴과 '환상적 관계'를 유지했으며 푸틴 은 베레조프스키를 떨쳐버리는 것이 "도움이 될 것"이라고 자신에게 조언했다고 밝혔다.

결국 베레조프스키는 2001년 영국으로 망명했으며 러시아에서는 사기와 횡령 혐의로 기소된 상태이다.

베레조프스키의 변호인들은 아브라모비치가 그의 후견인이 처한 곤경을 이용해 이익을 추구했다고 말하고 있다.

이들은 아브라모비치가 베레조프스키를 "위협해" 시브네프트 지분을 헐값에 팔도록하면서 거의 60억달러에 달하는 손실을 입혔다고 주장했다.

이들은 베레조프스키가 알루미늄 회사인 루살에도 지분을 갖고 있었으나 아브라 모비치가 신의를 저버리고 계약을 위반하면서 이 지분을 베레조프스키의 동의 없이 매각했다고 말했다.

포브스지 추산 134억달러의 재산을 갖고 있는 아브라모비치는 이 모든 내용을 부인하고 있어 31일(현지시간) 런던 상사법원의 증언대에 설 아브라모비치에게 세계의 시선이 집중되고 있다.

법률가들은 러시아의 많은 부자가 러시아 법원을 신뢰하지 못해 영국에서 송사를 벌인다고 설명했다.