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Carter begins tour of China, Koreas to reduce regional tensions

WASHINGTON, (Yonhap)- Former U.S. President Jimmy Carter Sunday embarked on a tour of China and the two Koreas in a "new initiative" to help reduce tensions in the Korean Peninsula amid stalled international dialogue for North Korea's nuclear dismantlement.   

"At a time when official dialogue with the Democratic People's Republic of Korea appears to be at a standstill, we aim to see how we may be of assistance in reducing tensions and help the parties address key issues including denuclearization," Carter said in a statement released by "The Elders," an independent group of global leaders brought together by Nelson Mandela in 2007 to support global peace and humanity. DPRK is North Korea's official name.

Carter and three other members of the group are already in Beijing as part of their week-long tour of China, North Korea and South Korea, the statement said.   

"I am delighted to be making this visit to the region as a member of The Elders," Carter said. "This is an important new initiative for us as a group."

The other members are former Finnish President Martti Ahtisaari, former Norwegian Prime Minister Dr. Gro Brundtland and former Irish President Mary Robinson.

"Members of The Elders, currently in Beijing at the start of a six-day visit to China and the Korean Peninsula, hope that their efforts will contribute to an easing of the current tensions between North and South Korea," the statement said. "The Elders will also discuss how to ameliorate reported food shortages in the DPRK that may affect millions of people."

Carter and his entourage will visit Seoul Thursday after a three-day visit to Pyongyang to meet with South Korean officials, the statement said.

Carter is expected to meet with North Korean leader Kim Jong-il, as he met with then-North Korean leader Kim Il-sung, the current leader's father, and brokered a bilateral U.S.-North Korea deal during the first North Korean nuclear crisis in 1994, which led to the Geneva Agreed Framework later that year.

Carter's trip is the second of its kind since August, when he toured Pyongyang to bring back an American citizen caught for illegal entry.

He could not meet with Kim Jong-il at the time as the North Korean leader had traveled to China for a meeting with Chinese President Hu Jintao. Kim made the trip in an apparent attempt to seek Chinese support for the unprecedented third-generation power transition to his youngest son.

Carter is widely expected to bring back a Korean-American who has been held in North Korea since November for illegal religious activities.

The 1994 Geneva agreement called for the freezing of the North's plutonium-producing nuclear reactor in Yongbyon, north of its capital, Pyongyang, in return for massive energy aid, plus other economic assistance and diplomatic recognition by Washington.

The nuclear deal was scrapped in 2002 when the Bush administration labeled North Korea as part of the "axis of evil" and denounced Pyongyang for secretly enriching uranium in violation of the deal.

The six-party talks came as a substitute in 2003, but have been stalled over U.N. sanctions for North Korea's nuclear and missile tests and other provocations.

Pyongyang also revealed in November a uranium enrichment plant, another way of making nuclear weapons separate from its plutonium program. The North claims its intention is to generate electricity.

Carter's visit comes amid a diplomatic flurry to revive the six-party talks.

A South Korean delegation will visit Washington Tuesday to meet with Kurt Campbell, assistant secretary of state for East Asia and Pacific affairs, and other U.S. officials to discuss the nuclear talks and other bilateral and regional issues.

Chinese chief nuclear envoy Wu Dawei will visit Seoul early this week on ways to reopen the nuclear talks involving the two Koreas, the U.S., China, Japan and Russia.

Seoul has proposed bilateral nuclear dialogue with Pyongyang, followed by Pyongyang holding another bilateral discussion with Washington before moving to a plenary session of the six-party talks.

Seoul and Washington also call on Pyongyang to address South Koreans' grievances over the North's torpedoing of a South Korean warship and the shelling of a border island that killed 50 people last year before any resumption of the denuclearization-for-aid talks.

North Korea refused to apologize for the provocations against the South and walked out of a rare inter-Korean dialogue in February, thwarting hopes for an early resumption of the multilateral nuclear talks. 

Another thorny issue is the uranium program.

North Korea and China have suggested that the uranium issue be discussed at the six-party talks, while South Korea and the U.S. want the issue to be dealt with at the U.N. Security Council first.

Carter said last month that he will not only seek "a peace treaty and denuclearization of the Korean Peninsula" but try to "find out about how we can help with the humanitarian plight of the people who are starving to death."

U.S. officials have said they are assessing the food situation in the North, which is said to be suffering from severe food shortages due to a poor harvest last year.

A U.N. monitoring team, which concluded a fact-finding mission in North Korea last month, has called for the provision of 430,000 tons of food aid to North Korea to avoid "the risk of malnutrition and other diseases" for millions of children, women and the elderly in the North, stricken by floods and severe winter weather.

Washington suspended food aid to Pyongyang two years ago over lack of transparency in food distribution.

<한글 기사>

카터 내일 평양 방문..中우다웨이 서울행

'김정일 면담' 초미 관심..귀로에 서울서 회견
한미 '2+2' 공조 재확인..한반도 정세 분수령

지미 카터 전(前) 미국 대통령이 '엘더스 그룹(The Elder's Group)' 소속 전직 국가수반 3명을 대동하고 26일 평양 방문길에  오른다.

또 같은 날 중국 6자회담 수석대표인 우다웨이(武大偉) 한반도사무 특별대표는 6자회담 재개 방안을 협의하기 위해 한국을 방문한다.

미국 전직대통령과 중국 6자회담 수석대표의 남북한 동시방문 행보는 그 결과에 따라 장기 교착된 한반도 정세에 돌파구를 마련할 가능성이 있어 외교가의 관심이 고조되고 있다.

카터 전 대통령과 마르티 아티사리 전 핀란드 대통령, 그로 브룬트란트 전 노르웨이 총리, 메리 로빈슨 전 아일랜드 대통령은 26일 오전 중국 베이징(北京)에서 특별전용기 편으로 평양에 들어갈 예정이라고 외교소식통들이 25일 전했다.

카터 전 대통령 일행은 방북에 앞서 이날 오전 베이징 래플스호텔에서 이번 평양방문과 한반도 정세와 관련한 성명을 발표할 예정이다.

카터 일행은 지난 23일 밤 베이징에 도착했으며 방중 기간 왕자루이(王家瑞) 공산당 대외연락부장, 양제츠(楊潔지<兼대신虎들어간簾) 외교부장, 우다웨이 특별대표 등을 면담할 것으로 알려졌다.

카터 일행은 2박3일 평양 방문 기간 김정일 국방위원장과 면담할 가능성이 큰 것으로 보여 김 위원장이 현 정세와 관련해 어떤 메시지를 내놓을지 주목된다.

이와 관련해 우리 정부는 지난달 '엘더스'측의 요청에 의해 천안함ㆍ연평도 사건에 대한 사과를 포함한 주요 현안에 대한 우리측 입장을 설명한 바 있어 전직 국가수반들이 김 위원장과의 면담 계기에 이를 전할 가능성이 있어 보인다.

카터 일행은 28일 방북일정을 마친 뒤 곧바로 서해상 공해 상공을 거쳐 서울로 들어와 김성환 외교장관과 현인택 통일장관을 비롯한 정부 고위당국자들과 면담할 계획이다.

그러나 이명박 대통령과의 면담 일정은 확정되지 않은 것으로 알려졌다.
카터 전대통령은 28일 서울에서 별도의 기자회견을 통해 김 위원장과의 면담 여부를 포함한 방북결과를 설명할 계획이라고 외교소식통들이 전했다.

카터 전대통령은 5개월째 북한에 억류 중인 한국계 미국인 전용수 목사를 데리고 나올 가능성이 높은 것으로 알려졌다.

중국 6자회담 수석대표인 우다웨이 대표는 26일 오전 인천공항을 통해 방한할 예정이다.

우 대표는 29일까지 서울에 체류하며 우리측 6자회담 수석대표인 위성락 한반도 평화교섭본부장을 면담하고 김성환 외교장관과 천영우 청와대 외교안보수석을 잇따라 예방할 것으로 알려졌다.

우 대표는 당초 우리 정부가 제안한 '남북 6자회담 수석대표 회담→북미대화→6자회담'의 3단계안의 실현방안을 놓고 우리 정부와 의견을 교환할 예정이다.

특히 우 대표는 지난 11일 김계관 북한 외무성 제1부상과 협의한 결과와 함께 북한의 남북 비핵화 회담 제안을 전달할 가능성이 있어 주목된다.

이런 가운데 김재신 외교통상부 차관보와 임관빈 국방부 정책실장은 26일부터 미국 워싱턴 D.C에서 열리는 한미 외교ㆍ국방(2+2) 차관보급 회의에 참석하기 위해 이날 오전 출국했다.

김 차관보와 임 실장은 미국측 카운터파트인 커트 캠벨 국무부 동아태 차관보와 데릭 미첼 국방부 아태 차관보 대리와 만나 한반도 정세 전반에 대한 의견을 조율하고 한미간 공조의지를 다질 것으로 알려졌다.