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History of Earth‘s oxygen studied

SEATTLE (UPI) -- Microbial life may have migrated from Earth’s oceans to land by 2.75 billion years ago, producing oxygen earlier than previously thought, U.S. scientists say.

Research reported from the University of Washington suggests the land-based microbes were producing oxygen well in advance of what geologists refer to as the “Great Oxidation Event” about 2.4 billion years ago that initiated the oxygen-rich atmosphere and the creation of life as we know it.

In addition to producing oxygen, the microbes were weathering pyrite, an iron sulfide mineral, which released sulfur into the oceans, researches said.

In turn, that influx of sulfur probably enhanced the spread of life in the oceans, Eva Stueken, a doctoral student in Earth and space sciences, said.

The added sulfur might also have allowed marine microbes to consume methane, setting the stage for atmospheric oxygenation.

Before that, large amounts of oxygen would have been destroyed by reacting with methane that rose from the ocean into the air, the researchers said.

“It supports the theory that oxygen was being produced for several hundred million years before the Great Oxidation Event. It just took time for it to reach higher concentrations in the atmosphere,” Stueken said.

<관련 한글 기사>

'지구 산소의 역사' 이렇게 오래된…?

미생물들이 지구상의 해양에서 육지로 이동하여 산소를 만들어 낸 것은 기존에 알려진 것 보다 훨씬 오래된 27억 5천만년 전일지도 모른다는 연구 결과가 공개됐다.

미국 워싱턴 대학 연구팀의 보고서에 따르면 대기 중에 산소가 풍부하게 공급됐다고 믿었던 24억년 전의 “대기화 사건”은 훨씬 그 전에 일어났을 것이라고 한다.

미생물들은 그 당시 산소를 생산했을 뿐 아니라 황을 해양으로 배출한 황철석을 견뎌냈을 것이라고 전해졌다. 그 덕에 해양에서 생명체가 더욱 더 퍼져나갈 수 있었을 것이라고 에바 스튜켄 박사는 말했다.

추가된 황은 해양 미생물들이 메탄을 소비하게 하여 대기 중 산소를 만들어 낼 수 있도록 좋은 환경을 조성했다.