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Scientists say big asteroid bears watching

VIENNA (UPI) -- Scientists at a United Nations meeting in Vienna say they're keeping a close eye on a large asteroid that may pose an impact threat to Earth in a few decades.

An artist`s illustration of asteroids. (European Space Agency/P. Carril)
An artist`s illustration of asteroids. (European Space Agency/P. Carril)


The subject of the asteroid known as 2011 AG5 was on the agenda of the 49th session of the Scientific and Technical Subcommittee of the United Nations Committee on the Peaceful Uses of Outer Space.

Some researchers at the session said the possibility the 460-foot-diameter asteroid could strike Earth in 2040 is significant enough that now is the time to discuss how to deflect it.

Astronomers in Tucson discovered the asteroid in January 2011.

"2011 AG5 is the object which currently has the highest chance of impacting the Earth ??? in 2040. However, we have only observed it for about half an orbit, thus the confidence in these calculations is still not very high," Detlef Koschny of the European Space Agency's Solar System Missions Division in Noordwijk, the Netherlands, told SPACE.com "In our ... discussions, we thus concluded that it not necessarily can be called a 'real' threat. To do that, ideally, we should have at least one, if not two, full orbits observed," Koschny said.

The asteroid currently has an impact probability of 1 in 625 for Feb. 5, 2040, said Donald Yeomans, head of the Near-Earth Object Observations Program at NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Calif.

"Fortunately, this object will be observable from the ground in the 2013-2016 interval," Yeomans said, and in the unlikely scenario that its impact probability does not significantly decrease, "there would be time to mount a deflection mission to alter its course." (UPI)

<한글기사>

거대 소행성 지구향해 접근..과학자들 긴장

아마게돈, 딥임팩트 등 영화에서처럼 재앙을 불러일으킬 수 있는 소행성 충돌 가능성이 제기되어 과학계가 긴장하고 있다.

UPI통신이 27일 (현지시간) 보도한 바에 따르면 비엔나에서 열린 제 49회 국제연합과학기술소위원회 (Scientific and Technical Subcommittee of the United Nations Committee)에서 소행성 2011 AG5가 2040년에 지구와 충돌할 경우를 대비해야 한다는 주장이 나왔다.

140미터에 달하는 2011 AG5가 2040년 2월 5일경에 지구와 충돌할 가능성이 현재로선 625분의 1이다.

위원회에 참가한 과학자들 중 일부는 소행성이 충돌할 가능성이 의미가 있을 정도(significant)로 크기 때문에 소행성의 진행방향을 바꿀 방도를 모색해야 할 때가 되었다고 주장했다.

유럽 우주 기구의 데틀레프 코스츠니는 이 소행성이 현재 지구와 부딪힐 가능성이 가장 높다고 밝혔다.

그러나 그는 아직 과학자들이 소행성 궤도의 절반밖에 관측하지 못했으며 ‘현실적인 위협’이라고 분류하기 위해서는 궤도를 최소한 한번은 관측해야 한다고 덧붙였다.

미국항공우주국 (NASA)의 도널드 에오먼은 2013년에서 2016년 사이에 2011 AG5에 대한 지상관측이 가능할 것으로 보이며 충돌확률이 격감하지 않는다면 그제서야 충돌에 대비해도 시간이 충분하다고 주장했다.
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